Commerciële vlucht naar het ISS op komst

Sinds de pensionering van de Space Shuttles in 2011 kan NASA eigenhandig niets meer naar ruimtestation ISS lanceren. Toch wordt er op Amerikaanse bodem hard gewerkt aan opvolging. Niet door NASA, maar door een commercieel bedrijf. SpaceX lanceert deze maand hun onbemande Dragon-capsule naar het ruimtestation. Maar wie zijn SpaceX en wat betekent deze lancering voor de ruimtevaart?

door

De afgelopen maand regende het lanceerdata op de Amerikaanse lanceerbasis Cape Canaveral Air Force Station. Eerst zou de Dragon-capsule van SpaceX op 30 april naar het ISS gaan. Dat werd 7 of 10 mei en nu staat de lancering voor 19 of 22 mei. Terwijl de lancering eigenlijk eind 2011 zou plaatsvinden.

Er waren een paar (vermeende) hobbels op de weg. In 2011 verschenen er berichten dat de Russen de Dragon niet in de buurt van het ISS zouden laten komen omdat de veiligheid van het voertuig volgens hen niet was bewezen. Maar later werden deze berichten als onjuist bestempeld. Toen mislukte er in augustus van dat jaar een lancering met een onbemande Progress-capsule naar het ISS. Die moest overnieuw gedaan worden waardoor andere vluchten in de wachtrij – waaronder die van SpaceX – vertraging opliepen.

Sojoez_mislukking

De lancering van deze Sojoez-raket met een Progress-capsule mislukte op 24 augustus 2011. Daardoor liepen verschillende vluchten naar het ISS daarna vertraging op. onlinefoktai

Toch zijn dat geen redenen voor de vertraging van de afgelopen weken. Het commentaar van SpaceX is nu officieel dat er meer tests gedaan moeten worden voordat ze er zeker van zijn dat hun Falcon 9-raket richting het ISS kan.

Van PayPal naar de ruimte

632px-elon_musk_gives_tour_for_president_barack_obama

Directeur Elon Musk geeft Barack Obama een tour over de lanceerbasis van SpaceX. NASA

SpaceX werd in 2002 opgericht met als doel betrouwbare en goedkope toegang tot de ruimte mogelijk te maken.
Ondanks dat er nu bijna 2000 mensen werken bij SpaceX wordt het bedrijf bijna vereenzelvigd met oprichter Elon Musk. Deze man (met naar schatting een vermogen van twee miljard dollar) begon zijn fortuin met de mede door hem groot gemaakte internet-betaaldienst PayPal. Of dat zijn succes op internet en ruimtevaartplannen niet genoeg waren stond hij in 2003 ook aan de basis van Tesla Motors, het pionierende bedrijf dat volledig elektrische auto’s maakt. Musk is nu zowel bij Tesla Motors als bij SpaceX algemeen directeur en hij bemoeit zich als technische hoofd van SpaceX ook nog met het ontwerp van de raketten en capsules.

In tien jaar tijd heeft SpaceX twee raketten ontwikkeld, een Maleisische satelliet gelanceerd en zich klaargemaakt voor een levering aan het ISS. Maar Musk heeft al gezegd dat hij meer wil. Met SpaceX zou hij in de toekomst astronauten op Mars willen zetten.

SpaceX’s arsenaal

De eerste raket die SpaceX ontwikkelde was de Falcon 1, bedoeld om relatief lichte satellieten te lanceren. De Dragon-capsule wordt met een Falcon 9-raket gelanceerd. De sterkste raket van SpaceX. Hij kan in theorie ruim 10.000 kilo de ruimte in lanceren. In juni 2010 had de Falcon 9 zijn eerste succesvolle vlucht met een testlading. En op 8 december van datzelfde jaar werd er een echte Dragon op de raket gezet en gelanceerd. De capsule maakte twee baantjes rond de aarde en plonsde daarna keurig volgens het draaiboek in de Grote Oceaan.

Dragon_preparing_to_berth

Een artistieke weergave van SpaceX’s Dragon-capsule bij het ruimtestation ISS. SpaceX

De vlucht die deze maand op de planning staat is pas de derde die Falcon 9 maakt. De Dragon-capsule die bovenop deze tweetrapsraket is gemonteerd heeft het ISS als bestemming. Als de capsule eerst heeft bewezen dat het gecontroleerd een aantal maneuvers kan uitvoeren krijgt SpaceX toestemming om het richting het ISS te sturen. Eenmaal aangekomen wordt de capsule met een robotarm van het ISS ‘gevangen’.
Als dit allemaal goed gaat zou dat een hele prestatie zijn, maar het is slechts één stap van velen. Volgens het contract dat SpaceX met NASA heeft mogen ze in de komende jaren twaalf bevoorradingsvluchten naar het ISS verzorgen. Daarna kan de capsule verder ontwikkeld worden voor het vervoer van mensen naar het ruimtestation.

Het is de droom van SpaceX om al haar raketten volledig herbruikbaar te maken. Dat is best bijzonder, want op ruimteveren als de Space Shuttle na werd er tot nu tot nog niets gerecycled. Door dat wel te doen zouden de kosten van lanceren omlaag kunnen gaan, aldus SpaceX. In een filmpje laten ze zien hoe dit er ongeveer uit moet zien.

Dragon.launch.4

Op 8 december 2010 lanceerde SpaceX met succes hun Falcon 9-raket met een Dragon-capsule aan boord. SpaceX

Verandering in de ruimtevaart

In januari 2006 kondigde NASA het Commercial Orbital Transportation Services-programma (COTS) aan, waarmee de Amerikaanse industrie kansen werden geboden om met geld van de NASA vervoersmogelijkheden naar de ruimte te ontwikkelen. En dat betekende een verandering in de ruimtevaart. Tot dan toe waren het bijna alleen landen geweest die satellieten en mensen lanceerden. Maar met een steeds maar duurder wordende Space Shuttle-programma ging NASA op zoek naar alternatieven en dat vond het met COTS.

Het idee daarachter was dat met een relatief beperkt budget ruimtevaartbedrijven gestimuleerd konden worden transportmogelijkheden naar de ruimte te ontwikkelen. Dat is goed voor de industrie in Amerika en de NASA plukt de vruchten omdat ze goedkoop naar de ruimte kunnen.

Naast SpaceX heeft het Amerikaanse Orbital Sciences Corporation een contract met NASA om vluchten naar het ISS mogelijk te maken. Maar gezien het feit dat hun Taurus II-raket de eerste testvlucht nog niet gemaakt heeft lijkt SpaceX ver voor te lopen op de concurrentie. En dat kunnen ze binnenkort onderstrepen met een succesvolle vlucht naar het ISS.

Meer over commerciële ruimtevaart op Wetenschap24: